¿Qué son los probióticos y para qué sirven?

Trillones de microorganismos beneficiosos para usted residen en tu tracto digestivo y lo ayudan a funcionar de la mejor manera todos los días.

Estos microorganismos, llamados probióticos, ayudan a digerir los alimentos, defenderse de enfermedades e incluso crear vitaminas.

Están estrechamente relacionados con un término con el que quizás esté familiarizado: el microbioma, que se refiere al misterioso mundo microscópico en su intestino que los científicos están estudiando rigurosamente. Cada día, vinculan nuevos efectos sobre la salud con este entorno de bacterias buenas y malas, ayudando a impulsar lo que ahora es una industria de miles de millones de euros.

➜ La fascinación de los científicos por el microbioma está impulsando un campo científico aún más nuevo llamado farmacobiótica, que se refiere a la ciencia del uso de productos médicos basados ​​en microbiomas para influir en la salud humana.

Aunque los probióticos pueden parecer un área relativamente nueva de la nutrición, los científicos los descubrieron a principios del siglo XX.

Elie Metchnikoff, un investigador que muchos consideran el "padre de los probióticos", observó beneficios para la salud de la ingestión repetida de bacterias productoras de ácido láctico. Desde entonces, se han realizado más de 20.000 estudios en el área de los probióticos y sus implicaciones para la salud.

Beneficios de los probióticos
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Imagen 1: Imagen recogida de la web healthline.com

¿Qué hacen exactamente los probióticos?

Todavía hay muchas cosas que los científicos no entienden sobre los probióticos, pero hasta ahora los estudios han identificado algunas funciones de los probióticos, que incluyen:

  • Promover la salud y el mantenimiento del revestimiento celular de nuestro tracto digestivo.
  • Apoyando la inmunidad.
  • Manejando la inflamación.

Con estos hallazgos, los investigadores están comenzando a realizar estudios más amplios sobre el microbioma. Sospechan que si los probióticos desempeñan un papel definitivo en estas funciones corporales, también pueden desempeñar un papel en enfermedades y afecciones que afectan la salud digestiva, la inmunidad y la inflamación sistémica.

Beneficios potenciales para la salud de los probióticos

Estos nutrientes vivos son la base de nuestra salud. Un microbioma saludable puede prevenir y tratar enfermedades en las áreas de salud digestiva, infecciones por hongos, enfermedades bucales, alergias alimentarias y eczema.

Para aprovechar estos beneficios promocionados, es posible que le interese una solución rápida: tomar un suplemento probiótico (más información sobre cuándo tomar uno y sus riesgos potenciales más adelante). Pero primero, sepa que los suplementos probióticos probablemente afecten a cada persona de manera diferente, y para las personas mayores en particular, sus promocionados beneficios necesitan más investigación.

De hecho, la calidad de la investigación sobre los beneficios de los probióticos varía según la enfermedad en cuestión.

Salud digestiva mejorada

Los probióticos, ya sea a través de alimentos o suplementos, pueden ayudar a reducir la diarrea causada por cosas como el uso de antibióticos, la terapia contra el cáncer y las infecciones hospitalarias.

Las cepas bacterianas de Streptococcus y Lactobacillus pueden ayudar, pero los médicos también utilizan cepas de levadura, como varias Saccharomyces boulardii, para prevenir la diarrea.

Si los lácteos te producen malos gases, es posible que tengas intolerancia a la lactosa, que es causada por una deficiencia en la enzima lactasa. La buena noticia es que los probióticos parecen ayudar con la digestión de la lactosa.

➜ Los estudios muestran que los probióticos utilizados para hacer yogur (Lactobacillus delbrueckii y Streptococcus thermophilus) liberan lactasa, que asume la responsabilidad habitual del cuerpo de digerir la lactosa.

Si sus gases no se deben a intolerancia a la lactosa ni están asociados con diarrea recurrente por cualquiera de las razones antes mencionadas, es posible que tenga una afección llamada síndrome del intestino irritable (SII).

El SII es un diagnóstico que se utiliza para síntomas digestivos inexplicables que duran al menos tres meses, como gases, hinchazón, dolor abdominal, diarrea y estreñimiento. Algunos estudios sugieren que los probióticos pueden ayudar a aliviar los síntomas del SII.

No confunda el SII con una enfermedad más grave del tracto digestivo llamada enfermedad inflamatoria intestinal (EII). La EII es una enfermedad autoinmune categorizada por inflamación crónica.

La enfermedad de Crohn (EC), la colitis ulcerosa (CU) y la colitis indeterminada (CI) son tres tipos de EII.

Los ensayos clínicos sugieren que los probióticos pueden ser una terapia prometedora para la CU. Desafortunadamente, no se encontró el mismo efecto terapéutico con CD e IC.

Además, si está embarazada, aquí tiene algunas buenas noticias: un estudio encontró que tomar suplementos probióticos (es decir, Lactobacillus) durante el embarazo puede ayudar a reducir las náuseas, los vómitos y el estreñimiento.

Además, los suplementos probióticos pueden aliviar la depresión, según una revisión de la investigación. Si bien los autores no están exactamente seguros de por qué, una teoría es que, dado que los probióticos pueden mejorar afecciones como el síndrome del intestino irritable, a su vez pueden ayudar a mejorar la salud mental.

Riesgo reducido de alergias alimentarias

Los probióticos también pueden ayudar a prevenir las alergias alimentarias, aunque se necesita más investigación.

Una revisión sugirió que los probióticos pueden ayudar a prevenir el eczema (un factor de riesgo de alergias alimentarias) en niños cuando los usan madres embarazadas o lactantes o cuando se administran a bebés. Sin embargo, es importante tener en cuenta que el eccema infantil no siempre indica una alergia alimentaria y puede desencadenarse por piel seca o una alergia estacional.

Los productos lácteos fermentados tienen un alto contenido de probióticos, pero también son uno de los principales alérgenos alimentarios.

Eso significa que algunos de los alimentos que ayudan a prevenir esta alergia alimentaria están prohibidos para quienes ya tienen el problema. La buena noticia es que si tiene alergia alimentaria, puede elegir fuentes de probióticos que sean alimentos fermentados sin lácteos o sin lácteos. Ejemplos de probióticos no lácteos incluyen kimchi, kombucha, chucrut, kéfir (cuando se elabora con leche vegetal) y tempeh.

Mejor éxito en la pérdida de peso

Otra área creciente de investigación sobre los probióticos es la pérdida de peso.

➜ Por ejemplo, una revisión sugirió que reducir la inflamación mejorando las bacterias intestinales puede combatir la resistencia a la insulina, el sello distintivo de la diabetes tipo 2, y la acumulación de grasa.

Además, una revisión sistemática y un metaanálisis encontraron que el uso de un suplemento probiótico se asociaba con disminuciones en el índice de masa corporal (IMC), el peso y la masa grasa con una dosis de probióticos de al menos 30 mil millones durante más de 12 semanas.

Los autores afirmaron que las cantidades, el tipo y la duración de los probióticos requieren más estudios, porque estas medidas no fueron consistentes en todos los estudios.

Los probióticos y prebióticos mostraron una disminución significativa, mientras que los simbióticos no, más debido a la falta de estudios y las grandes diferencias entre esos estudios impactaron negativamente el análisis. Sin embargo, los autores concluyeron que estos agentes dietéticos son herramientas esenciales en el tratamiento de la obesidad.

¿Cuáles son las mejores fuentes alimenticias de probióticos?

Ciertos alimentos contienen naturalmente bacterias saludables que apoyan un microbioma saludable en parte mediante un proceso llamado fermentación del ácido láctico.

Esto ocurre cuando las bacterias convierten el azúcar u otros carbohidratos en ácido láctico, lo que luego aumenta el recuento bacteriano. La cerveza y el pan de masa madre se fermentan, pero estos alimentos no contienen las bacterias vivas beneficiosas que llamamos probióticos. Los alimentos que contienen probióticos incluyen:

  • Yogur
  • kéfir
  • Quesos fermentados, como el queso de suero de leche y el requesón.
  • kimchi
  • Chucrut crudo
  • Tempeh
  • Miso
  • Kombucha
  • Nato
  • Verduras lactofermentadas, como encurtidos
Fuentes alimenticias de probióticos
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Imagen 2: Imagen recogida de la web nyenrichmentgroup.com

¿Cómo elegir un suplemento probiótico?

En cuanto a cuál es la mejor cepa probiótica para la salud humana, los investigadores no han identificado ninguna.

La mayoría de los estudios se han realizado sobre cepas bacterianas de Lactobacillus y Bifidobacterium y la cepa de levadura Saccharomyces boulardii. También es probable que determinadas cepas sean mejores para determinadas condiciones.

Si está usando probióticos para tratar una enfermedad o dolencia, un suplemento que contenga una mayor cantidad de cepas puede ser más efectivo.

Dosis de probióticos

Las recomendaciones de dosificación varían dependiendo de si está tomando suplementos probióticos para la salud general o si los está tomando para ayudar con un problema de salud específico.

Para la salud general, una dosis razonable es de uno a dos millones de unidades formadoras de colonias (UFC).

La mayoría de los estudios para el tratamiento del SII o de la diarrea infecciosa e inducida por antibióticos incluyen dosis para niños a partir de 5 mil millones de UFC por día y más de 10 mil millones de UFC por día para adultos.

Si se ingiere con los alimentos, los riesgos de sobredosis de probióticos son bajos. Con los suplementos, la historia es diferente. Algunas cepas podrían crecer excesivamente y causar infecciones, por lo que es importante que hable sobre sus suplementos probióticos específicos con su equipo de atención médica antes de tomarlos si está recibiendo tratamiento por una infección actual.

Según investigaciones anteriores, el crecimiento excesivo de bacterias supone un mayor riesgo si usted tiene un trastorno del sistema inmunológico (como cáncer y enfermedades autoinmunes), es un bebé prematuro o tiene una enfermedad de la válvula cardíaca, síndrome del intestino corto o catéteres venosos centrales.

Conclusiones

Los probióticos que forman parte de nuestro microbioma natural desempeñan un papel esencial en nuestra salud y pueden desempeñar un papel en la defensa de ciertas afecciones de salud, así como de alergias alimentarias.

Si bien comer alimentos ricos en probióticos es la mejor manera de obtener estos beneficios, es posible que sienta curiosidad por un suplemento de probióticos.

Los suplementos probióticos se consideran seguros para la mayoría de las personas, pero pueden causar riesgos para quienes padecen enfermedades graves y personas con sistemas inmunitarios comprometidos.

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